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错过4G还错过5G?中国联通需要奋起直追

围绕中国联通最新年度财报各种维度的报道和分析甚嚣尘上,不足而论。令人欣喜的是中国联通能够能困境中取得较好的成绩,即便使用了不利于企业自身长远发展的策略。2018年已成过去,然而在2019年的5G商用元年,中国联通计划用于5G建设的少量资金或许又将使其重蹈过往的覆辙。

错过4G还要错过5G?中国联通需要奋起直追

一、最高层和监管层对5G充满期待

去年年底召开的中央经济会议,明确了2019年几大宏观政策并规划了二十项重点工作。其中5G商用列入今年的“二十项重点工作”。同样是在去年年底前,工业和信息化部向三大运营商发布了5G中低频段试验许可。之后的2019年1月份,工业和信息化部负责人表示,“今年将在若干个城市发放5G临时牌照,使大规模的组网能够在部分城市和热点地区率先实现,同时加快推进终端的产业化进程和网络建设,下半年还将用上诸如5G手机、5G iPad等商业产品”。今年的“两会”政府工作报告虽然并未直接提及5G商用,但是“两会”期间,工业和信息化部负责人接受媒体记者有关“5G牌照何时发放”时表示“(5G牌照发放)很快了!”

4G引领已经成为我国通信行业的主要成就。争抢5G全球领先,既是通信行业从业者的追求,更是最高层的期待。为了夺取5G领先地位,2019年中央经济会议提出“我国发展现阶段投资需求潜力仍然巨大,要发挥投资关键作用,加大制造业技术改造和设备更新,加快5G商用步伐,加强人工智能、工业互联网、物联网等新型基础设施建设,加大城际交通、物流、市政基础设施等投资力度,补齐农村基础设施和公共服务设施建设短板。”最高层已经把5G商用放到“补短板”,拉动经济增长,支撑新兴经济发展的关键位置。作为一项讲政治的运营商,自然应该自觉相应号召加大5G建设投资力度,既为宏观经济发展聚力,也为行业自身发展奠基。

二、中国联通错过4G建设的教训深刻

回溯到4G刚刚发牌商用时,中国联通因为对其3G制式和产业链的过于自信而放弃了4G商用起步阶段的网络建设。直到王晓初董事长调任后,中国联通才转变了其依靠3G与友商4G竞争的策略,并开始了大规模4G网络建设。中国联通曾经这种尝试用步枪与友商导弹竞争的做法,无论其中有多少无奈,可以说总有一点是技术无知。然而即便被扭转的战略也是昙花一现。公开数据显示,中国联通囿于各种现实的限制和考虑,并没有把4G网络大规模建设的思路延续下来。如下的表格非常清晰的展示了中国联通的网络特别是4G基站建设摇摆态度。特别是从2017年开始,中国联通的基站建设规模明显下滑,而到了2018年上半年,其与中国移动的新增基站数量差距又进一步拉大。即便中国联通2018年全年的4G基站建设数量也远低于中国移动上半年的建设数量。

错过4G还要错过5G?中国联通需要奋起直追

通信行业具有规律性指导意义的“市场发展,网络先行”,用活生生的数据给网络资源和能力缺失的中国联通上了生动的一课。中国联通的4G用户规模在2018年被中国电信超越,而且其移动电话用户数也很快会在2019年上半年被中国电信超越。可以说,中国联通面临的全面老三的处境是不断临近的现实。网络资源和能力缺失除了给中国联通造成了用户发展上的乏力之外,也让其存量用户面临较大的流失风险。中国联通是三大运营商中唯一一家4G用户份额远超其4G基站份额的运营商,这种网络资源的不足又催生了其用户投诉的暴增。工业和信息化部的数据显示,2018年的增量用户投诉全部来自中国联通。在中国联通的的增量用户投诉中,有关网络方面的投诉又是增长最多的。因为网络能力不足导致的获客能力不足,用户投诉高企,以及离网壁垒缺失,在中国联通身上得到了充分体现。可以说,中国联通在4G网络建设上的投入不足而导致的发展能力不足教训是异常深刻的。

错过4G还要错过5G?中国联通需要奋起直追

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三、5G网络又要面临错失建设抢先的窘境

2019年是5G商用元年。相较于4G发牌前,运营商以各种实验网偷偷大搞4G网络建设不同,大家对5G网络建设都体现了慎之又慎的原则。除了中国移动以4K应用在不遗余力呼喊并宣称其5G外,其他的两家都保持了较多的沉默,或者有意的低调。相对于中国电信4G网络资源的充足,中国联通的网络能力不足,亟需其加大网络建设力度。然后,中国联通2019年率先选择的是花费巨资大规模扩容建设4G网络,而且建设规模更大达到惊人的41.6万站,远超自2015年以来的任何年份,更是高于2017和2018两年的总和。当然了,有媒体分析,中国联通此时的逆向行驶大规模建设4G,或许将来会选择以NSA(非独立组网)的形式建设5G网络。但是无论如何,眼前确实把有限的资金用在了4G建设上。

在业绩发布会上,中国联通预计2019年资本开支预计达580亿元,其中包括5G投资60-80亿元。中国联通已经花费250-300亿元的资本开支用于4G的41.6万站基站建设,用于5G建设的资本开支不足总量的15%,这点资金实际上建设不了多少5G基站。自知在5G上投入不足的中国联通也给自己找了合适的理由“将根据测试效果及设备成熟度,适度扩大试验规模;同步推动非独立组网(NSA)/独立组网(SA)产业链成熟,根据工信部5G临时牌照的发放节奏,适时开展重点城市的规模化部署;积极研究推进5G网络共建共享,探索多种合作模式,降低建设成本”。无论缓建5G网络的理由多么冠冕堂皇,我们只想提醒中国联通,4G发牌商用之初的拖延网络建设的理由也是非常充分。最终的结果无论好坏,中国联通都要自己承受,但是缺钱将不会成为其拖延5G建设的理由。毕竟中国联通有了BATJ等互联网大佬的支持,资金实力已经大幅改善,而且手中的自有现金流持续增长。除此之外,监管层在年初还向中国联通发放了500亿元的债券融资许可。

中国联通在4G时代的游离和迷茫,当然与其4G发牌商用之初的网络建设策略有直接关系。现在5G发牌商用的步伐又已临近,中国联通今天选择的5G网络建设策略,也就意味着变相选择了未来发展走势。是持续弱势下去,还是强势崛起,中国联通今天的选择代表了未来的结果。

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